Erfolgreicher Viertürer mit Heckmotor erwies sich als Türöffner für die USA

Frankreich, Mitte der 1950er Jahre – Renault schwimmt auf einer Welle des Erfolgs: Der kleine 4 CV verkauft sich in Frankreich wie warmes Baguette. Nur die Exportdaten befriedigen die Chefs in Billancourt nicht. Sie haben ein ehrgeiziges Ziel im Blick: die Vereinigten Staaten von Amerika. Am 6. März 1956 präsentiert Renault vor 20.000 Gästen im Pariser Palais de Chaillot die ,Dauphine". Sie soll die Welt erobern.

Heckmotor und Heckantrieb
Die Konstrukteure wählten das damals übliche Konzept mit Heckmotor und Heckantrieb. Vorteil: optimale Traktion auch auf den damals weit verbreiteten schlechten Straßen. In Südeuropa, Südamerika und Afrika sind nicht asphaltierte Wege in ländlichen Gebieten zu dieser Zeit noch Standard. Die moderne Pontonkarosserie bietet viel Platz für Passagiere und Gepäck. Serienmäßige vier Türen erhöhen den Komfort und bieten damals einen Wettbewerbsvorteil.

Mit Farbe gegen das automobile Einerlei
Der Viertürer macht die Autowelt bunter: Während in den Fünfzigern das Gros der Fahrzeuge noch in freudlosem Look daherkommt, setzt der neue Renault mit Farbtönen wie ,Rouge Montijo" oder ,Jaune Bahamas" frische Akzente.

Vom 4 CV zum ,Projekt 109"
Als Vater der Dauphine gilt der Renault Vorstandsvorsitzende Pierre Lefaucheux. Im Gegensatz zum Ministerium für Industrieproduktion, das Renault zum reinen Lkw-Produzenten umwandeln will, setzt Lefaucheux konsequent auf den Bau von Personenwagen. Er setzt 1947 den Bau des 4 CV durch und leistet damit einen wichtigen Beitrag zur Massenmotorisierung Frankreichs: Bereits 1954 feiert Renault das 500.000ste Exemplar.

Im Geheimen entwickelt
Lefaucheux' Traum ist jedoch in Amerika Fuß zu fassen, denn Renault und der französische Staat benötigen Devisen. Dazu braucht er einen Wagen, der größer, komfortabler und besser motorisiert ist als der 4 CV. Im Juli 1951 gibt er deshalb grünes Licht für das ,Projekt 109". Im Geheimen arbeitet eine kleine Gruppe Eingeweihter bereits seit Februar 1949 an dem Fahrzeug. Parallel dazu baut Renault sein Werk in Flins an der Seine aus. Hier soll das neue Modell entstehen. Lefaucheux erlebt den Serienanlauf nicht mehr: Am 11. Februar 1955 verunglückt er bei einem Autounfall tödlich. Sein Nachfolger wird Pierre Dreyfus, der das Projekt weiterverfolgt.

,Dauphine" heißt ,Thronfolgerin"
,Dauphine" heißt übersetzt ,Thronfolgerin". Als Schöpfer des klangvollen Titels gilt Marcel Wiriath, Direktor der Bank Crédit Lyonnais und Mitglied des Renault Verwaltungsrats. Auf einem Bankett erklärt er: ,Der 4 CV ist die Königin! Das neue Modell kann deshalb nur die Dauphine sein!"

Wassergekühlter Vierzylinder
Das solcherart geadelte Auto wird von einem 845-Kubikzentimeter-Heckmotor mit 30 PS angetrieben. Anders als beim VW-Hauptkonkurrenten aus Deutschland ist der Vierzylinder wassergekühlt und dadurch deutlich leiser. Für die Frischluftzufuhr sorgen Einlässe vor den Hinterrädern. Die Kraftübertragung an die Hinterachse erfolgt über ein Dreigang-Getriebe, die Höchstgeschwindigkeit wird mit 115 km/h gemessen. Obendrein machen 380 Liter Kofferraumvolumen und 5,9 Liter Kraftstoffkonsum pro 100 Kilometer die Kronprinzessin zum echten Familienauto.

Verkaufsschlager rund um den Globus
Während in Flins das Fließband anläuft, schickt Dreyfus unter größter Geheimhaltung die ersten Dauphine in die USA. Dort sollen sie den Vertragshändlern als ,Lockvögel" dienen. Und tatsächlich: Schon 1957 kaufen 28.000 Amerikaner eine Dauphine, 1958 sind es schon 57.000, und 1959 steigt die Zahl auf 102.000. Für den Transport gründet Renault eine eigene Gesellschaft und stattet sie mit genau jenen ,Liberty-Schiffen" aus, mit denen die USA im Zweiten Weltkrieg die Alliierten mit Lebensmitteln und Nachschub versorgt hatten.

Vertrieb durch Alfa Romeo
Auch in Europa entpuppt sich die kleine Dauphine für Renault als Exportlokomotive. Nicht alle Exemplare stammen aus Frankreich. Das Erfolgsmodell wird auch im Ausland produziert: Montagewerke für die Dauphine finden sich in Belgien, Spanien, Irland und Großbritannien. In Italien baut und vertreibt Alfa Romeo ab 1959 den Renault unter dem Namen ,Dauphine-Alfa Romeo". Kurz darauf startet die Fertigung in Brasilien, Argentinien und Mexiko. Der Gang nach Indien scheitert zwar, dafür fasst Renault in Afrika mit Montagestätten in Algerien, Kamerun, Benin, dem Tschad und der Zentralafrikanischen Republik Fuß.

Schwierigkeiten in USA
Der amerikanische Markt erweist sich allerdings als schwieriger als erwartet: Ab 1960 schlagen die amerikanischen Hersteller mit eigenen ,Compacts" zurück und machen damit Importen aus Europa mächtig Konkurrenz. Außerdem gerät der amerikanische Markt in ein wirtschaftliches Wellental. Hausgemachte Probleme von Renault kommen hinzu: Jetzt rächt sich der schnelle und unkontrollierte Aufbau des Händlernetzes. Während die Konzessionäre bald keine Kredite mehr bekommen, liefert Renault ungeachtet der Überhitzungserscheinungen im selben Tempo wie bisher Autos nach. Als Folge stehen Zehntausende unverkaufte Fahrzeuge auf Halde. Damit endet das amerikanische Abenteuer.

Erfolge in Europa und im Motorsport
In Europa bleibt die Dauphine eine feste Bank. Schon 1961 feiert Renault den Bau des 1,5-millionsten Fahrzeugs, die Montage der 100.000sten Auslands-Dauphine und den Export des 850.000sten Exemplars. Im selben Jahr erscheint die luxuriösere Variante ,Ondine". 1962 setzt Renault die Leistung auf 32 PS herauf. Ebenfalls 1962 debütiert die limitierte Serie Dauphine 1093 mit 55-PS-Maschine und Viergang-Getriebe, 1964 folgt die Automatikvariante mit damals hochmoderner Drucktastenvorwahl der Fahrstufen.

Erste Plätze bei Rallye-Rennen
Auch im seriennahen Rennsport macht die Dauphine eine gute Figur. In der Hand kundiger Piloten wird sie zum Siegerwagen. Auf ihr Konto gehen erste Plätze bei der Mille Miglia, der Rallye Monte Carlo, den Zwölf Stunden von Sebring, der Tour de Corse und der Rallye Lüttich-Rom-Lüttich. Ab 1957 nimmt sich obendrein ,Hexenmeister" Amédée Gordini im Auftrag von Renault der Heckmotorlimousine an. Verschiedene werksgetunte Varianten tragen seinen Namen.

1967: Abschied von der Dauphine
Bereits 1962 bekommt die Dauphine mit dem Renault 8 einen moderneren Bruder mit Heckmotor zur Seite gestellt. Der Hersteller lässt daher schrittweise die Produktion seiner langjährigen Nummer eins auslaufen: 1965 kommt das Ende für die ,normale" Dauphine, im Dezember 1967 läuft das letzte Gordini-Modell vom Band. Nach 2.150.738 Exemplaren tritt damit das Auto ab, das Renault zur Weltmarke gemacht hat.
(hd)

Bildergalerie: 50 Jahre Renault Dauphine